La excavación de la mina de diamantes Kimberley (Sudáfrica) en el siglo XIX

La mina Kimberley está situada cerca de la actual ciudad de Kimberley, en Sudáfrica, siendo considerada la mina de diamantes más grande del mundo. Conocida también como "Big Hole" (el gran agujero), se trata de una enorme mina a cielo abierto cavada a mano, tan grande que es visible desde el espacio. En sus más de 40 años de actividad, la mina Kimberley produjo algunos de los diamantes más grandes que se han encontrado nunca.

La historia de la mina comienza en 1871, cuando se encontró en la ladera un diamante de 83,50 quilates en una finca propiedad de los hermanos De Beers. De forma similar a lo sucedido con los buscadores de oro en California dos décadas antes, comenzaron a producirse cientos de reclamaciones de propiedades para excavar en la zona, pasando a conocerse el lugar como "New Rush" (nueva fiebre).

En pocos meses, entre 2.000 y 3.000 hombres comenzaron a excavar la loma, convirtiéndose en la mundialmente conocida como mina Kimberley. Pocos años después de que comenzara la excavación, la población del campamento de excavadores ya estaba formada por cerca de 50.000 personas. Se acabó fundando la compañía "De Beers Consolidated Mines Limited", por los principales dueños de las minas más grandes que se habían abierto en la zona, para consolidar la explotación.

Desde mediados de julio de 1871​, cuando se descubrió el primer diamante, hasta 1914 cuando se clausuraron las excavaciones mineras, miles de mineros cavaron el hoyo con picos y palas,​ obteniendo 2.720 kilogramos de diamantes (cerca de 14 millones de quilates), excavando más de 22 millones de toneladas de tierra. Debido a su inmenso tamaño, 463 metros de ancho y una profundidad de 240 metros, la mina Kimberley se popularizó con el nombre de "Big Hole", siendo el agujero cavado a mano más grande del mundo.

Durante los años de excavación, varios hombres murieron en accidentes mineros. Las condiciones de trabajo en la mina eran generalmente insalubres, con una gran escasez de agua y verduras frescas, así como un intenso calor en el verano.

En la actualidad la mina Kimberley es una conocida atracción turística de Sudáfrica y su popularidad durante el siglo XIX dio lugar a la fundación de la ciudad de Kimberley. La profundidad del agujero es algo menor a lo que se llegó a excavar, debido a que se rellenó parcialmente con escombros hasta reducir su profundidad a aproximadamente unos 215 metros. Desde entonces, ha acumulado unos 40 metros de agua, quedando el agujero visible con unos 175 metros de profundidad.

Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
Los primeros días de las excavaciones en la mina de diamantes Kimberley, 1871


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
Parada para comer durante la jornada de trabajo en la mina, 1871


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
El campamento de la mina Kimberley en 1871


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
La mina Kimberley en 1872, donde se pueden ver cientos de excavaciones diferentes por los mineros que reclamaron los terrenos. Al fondo de la imagen se aprecia también el gran campamento minero 


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
Otra imagen de la mina Kimberley en 1872


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
Fotografía del interior de la excavación en 1872 donde se puede apreciar uno de los caminos que atraviesan el complejo minero


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
Un grupo de nativos trabajando en la extracción de diamantes en 1873


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
Cientos de mineros trabajando en la mina en 1873


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
Vista de un parte del campamento minero en Kimberley (1873)


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
Un grupo de trabajadores en el campamento minero en la década de 1870


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
La profundidad que estaba alcanzando la mina rápidamente


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
El interior de la mina en la década de 1870, con cientos de cuerdas fijadas para poder descender hasta las excavaciones


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
Procesando el material extraído de la mina en 1875


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
Un grupo de trabajadores descendiendo al interior de la mina en 1875


Fotografías de la mina Kimberly en el siglo XIX
El interior de la mina Kimberley en 1882


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
Puestos de venta de diamantes dentro del campamento de Kimberley, 1882


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
Imagen de la mina de diamantes en 1886


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
Drenando el terreno cerca de la mina en 1887


Fotografías de la mina Kimberley en el siglo XIX
La increíble profundidad alcanzada en 1889 tras excavar a mano durante años


Fotografía de la mina Kimberley en 1937
Imagen aérea del inmenso agujero de la mina Kimberley en 1937, cuando ya se habían abandonado las excavaciones


Fotografía de la mina Kimberley
La mina Kimberley (Sudáfrica) en la actualidad


Referencias: 

Big Hole - Wikipedia

The Big Hole: Digging the hole

The heyday of diamond mining

Kimberly Diamond Mines: Discovery and Exploitation

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